英國光纖網路新建熱潮

參考資料:Financial Times
日期:110年7月26日
文號:駐英經(110)經字第606/P200號(商情文號:第606號)
 
商情本文:
跨國BAI Communications電信英國子公司最近獲選倫敦地鐵網路升級的承包商,該公司將投資約10億英鎊資金,於2024年前在倫敦地鐵安裝升級4G網路設施。此舉不僅為倫敦地鐵的革新,更象徵著英國通訊基礎建設的未來——即在替代性網絡的時代(alternative network,或alt-nets)必須花費巨資以在日益擁擠的電信市場競爭。

近年來,約有50家類似業者投資數十億英鎊資金迎上熱潮,以與國內電信市場巨頭BT電信以及6月合併之Virgin Media O2角逐電信市場;從瞄準缺乏先進網路設施的農村地區到與其他電信業者洽談合作,積極競爭的結果使英國寬頻升級工程速度可能快於預期。英國替代網絡繁榮更吸引世界退休金投資者浪潮,包括KKR、Macquarie、Oaktree Capital Management、Warburg Pincus等投資公司及英國最大私人大專院校人士退休金計劃(Universities Superannuation Scheme)。

CityFibre光纖網路公司創辦人Greg Mesch於2011年成立該公司,數年來辛勤努力的成果,使此英國第三大光纖供應商吸引到Goldman Sachs投資銀行以及Antin Infrastructure Partners私募股權公司的目光。甚至連俄羅斯億萬富豪Mikhail Fridman也加入英國光纖戰場,其LetterOne投資集團6月才宣布將投資10億英鎊,以支持在East Anglia地區建立替代性網路之項目。金融時報推算,英國替代性網路投資者承諾資金已達80億英鎊。另一方面,BT電信與其Openreach子公司的150億英鎊投資項目,則仍使其處於領先地位,欲在2025年前使其光纖網路擴至2500萬戶家庭。Virgin Media O2電信公司則也表示,將使其光纖網路再擴張800萬戶家庭。

因此,即使擁有充足資金,英國小型光纖業者能否成功仍有疑問。Analysys Mason諮詢公司分析,國內光纖興建熱潮可能促使興建約7500萬條線路,超過英國房屋數的兩倍之多,存有過度飽和疑慮。CityFibre、Hyperoptic、Gigaclear與Community Fiber為替代網路先行者,而近幾個月來向通訊監管辦公室(Ofcom)申請鋪設光纖的公司數目仍激增。實際上,獲Goldman Sachs投資公司支持的CityFibre公司計畫40億英鎊,使該公司網絡服務可擴展至 800 萬戶家庭;雖經十多年的穩步建設,該公司希望在今(2021)年底前擴增至100萬戶家庭的目標目前也承受交付壓力。業界爭論,光纖興建計畫熱潮與實際興建情形存有差異。前EE電信執行長Olaf Swantee便表示:「部分替代性網絡業者僅透過完美報告便得到資金支持,尚未組織實地團隊;他們可能已進入管道檢查,卻還沒有獲得規劃許可證。即使英國光纖網路已從三年前僅覆蓋4%的英國家庭上升至目前覆蓋率21%,國內光纖市場仍充滿巨大機會。」

Analysys Mason諮詢公司合夥人Matt Yardley預測,隨著Openreach子公司兌現BT 電信的光纖網路承諾,以及政府針對農村地區的千兆寬頻項目補貼計劃開始實施,替代網路業者便可能需要重新考慮其計劃。德國漢堡商業銀行(Hamburg Commercial Bank)數位基礎建設融資主管Steffen Leiwesmeier為長期替代性網路投資者,也警告已有跡象顯示受激進商業計劃誘惑,投資者可能考量不周;有人認為,若在他人前鋪設光纖便可佔據超過50%的市場,此則非為可行的商業投資。在歐洲其他地方不乏已建立穩定業務但無法實現類似野心目標的電信同行。

支持替代網絡的投資者被人直率地描述為「淘金者」。最新光纖熱潮常被與1980年代及1990年代的電纜熱潮比較,當時數十家新興業者湧現,以與Sky電視及BT電信相形競爭。美國巨頭John Malone、Viacom及Comcast等媒體公司均支持英國小型有線電視公司,這些小公司則被Telewest電視抗衡。隨後NTL電視因收購競爭同行而背負230億美元之債務苦苦掙扎,最終在2002年宣布破產;其後與Telewest電視整合成Virgin Media電信。據了解,電信業界已有預測將出現另一波合併浪潮。

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