芝加哥農業新創業者運用更好的技術經營室內農業

Chicago Tribune

Backyard Fresh Farms是一家位於芝加哥的室內垂直農業設施(Indoor Vertical Farming Facility)新創公司。農場種植萵苣、羽衣甘藍、芝麻菜與其他農業作物,該企業使用創新的農業方式,使營運效率及利益更高。該農場創始人Jake Counne原為房地產投資者,因消費者及投資者對於在受控制的本土環境中種植的農產品有濃厚的興趣,相信這樣環境不易受到污染、廢棄物與不可預測的天氣影響,而投入該產業。其準備大規模擴張以將該農場的農產品引進商店,並相信其擁有成功的室內水培農場技術,能將其他人未能成功的大規模室內垂直農業成為有利可圖的業務。
該公司在佔地2,000平方英尺的室內試驗農場,測試以監視器機及人工智慧軟體,來提高農產品的品質及數量,並利用機器人技術,如自動升降機收集作物托盤,並將其送至裝配線上進行收割,以減少工人攀爬梯子的時間。與第一代垂直農場相比,該技術將勞動力成本降低80%,結合低能源成本及不透過經銷商直接進駐商店,該公司農產品可與高品質有機蔬菜進行競爭。該公司正與芝加哥和卡柳梅特城的地主討論在該地另租賃35,000平方英尺土地,計畫在21英尺高的塔樓裡,只雇用6名工人,每年生產60萬磅的農作物,該公司願景為在全國各大都會區附近再分別開設10萬平方英尺、可生產600萬磅農產品的設施。
在受控環境中種植的農產品,如溫室及室內垂直農場已成為滿足不斷成長人口糧食需求的趨勢,其比傳統農業使用更少的土地及河水,且可全年於城市附近生產以減少食物的運送距離。另,食品安全為一大優點,受控環境可防止空氣,河水或昆蟲的污染物,此外,這種農產品因可控制環境故品質較高不含農藥,並具有更長的保鮮期,隨著技術進步使其更具成本效益,室內和溫室種植產品的商業規模生產將漸漸普及。
根據舊金山的產業市場研究和諮詢公司Cleantech Group的數據,於過去三年,每年有超過3億美元投資於溫室和室內垂直農場,超過2016年的1億美元,但是農場成本高昂,需要很長時間才能擴建,因此許多農場無利可圖,為尋找可行的商業模式,許多農場業者與經銷公司合作或在直接在超市內種植農產品。同位於芝加哥The Plant 中的其他室內垂直農場相信Backyard Fresh Farms因擁有技術最先進的人工智慧、機器人技術、及對市內作物生產的高度控制,將能讓大規模室內垂直農業成為有利可圖的業務。
 

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