美國馬桶裏的黃金能發電

美國馬桶裏的黃金能發電

每個月都要為節節高漲的石油價格和電費而擔憂的朋友們,下次在上完廁所衝馬桶之前,可能要先等一下,因為這些排泄物,有可能可以為你負擔電力的支出!要怎麼做到能源回收,一丁點都不浪費,是未來趨勢。

世界上的能源蘊藏有限,煤、石油、天然氣都有開採枯竭的一天,而且也會造成環境污染。奧巴馬政府正在大力推廣環保的可再生能源,包括太陽能、風力、生物燃料等等。正當各項新能源的研究正如火如荼展開之際,一名在賓夕法尼亞州的農夫肖恩.賽勒斯,從三年前就開始以牛的糞便發電,不但能供應其農場需求,還提供電力給附近居民,甚至還能賣給電力公司。

美國馬利蘭大學能源研究中心的副教授珍妮弗.貝克爾(Jeniffer Becker)說,其實早在上世紀70年代石油價格飆漲時,就已經有這項“厭氧消化”(Anaerobic Digestion)的科技,能將沼氣轉化成電力,但之後油價下跌,大家就忘記這項科技了,直到現在可再生能源才再度受到重視。



*厭氧消化轉化食物成電力*

貝克爾解釋這項科技的原理:“我們喂給動物許多能量的原料,對於肉牛,我們希望它們將能量轉化成更多牛肉,對於乳牛,我們希望它們轉化成牛奶。但事實上,動物體內的微生物無法那麼有效率的來轉化那些食物。牛體內的消化過程,是不完整的。所以在糞便當中,就有許多殘留的能量。而厭氧消化基本上就是延續消化食物的過程。”

貝克爾副教授說,要完成這個過程,進而提煉出能用來發電的沼氣,第一需要將氧氣抽掉,第二必須要保持溫暖。而要安裝並且實行整套設備,目前來說花費很大,因為每個農場的運作方式都不同,所以也無法實施統一的做法。不過政府目前有許多補助方案,如肖恩.賽勒斯就從賓州政府的環保部獲得60萬美元的補助,而他每年省下的電費就高達20萬美元,再加上他也出售生產多餘的電力,所以他預估在5年內就可以完全回收。



*歐洲已進行社區合作發電*

貝克爾教授說,由於設備體積大、成本高,所以個人家庭不太可能安裝使用,但貝克爾教授分析未來可能的趨勢:“從某方面來講,你可以說他(肖恩.賽勒斯)是個能源農夫。他在‘種植’能源。歐洲擁有很創新的做法,他們有社區消化設備,所以農場附近的社區居民或工廠可以提供大量的生物質能(Biomass,如糞便、菜渣等)來被消化,然後獲得部分生產出來的電力。”

貝克爾教授提到,除了農場,也有其他行業也可以利用厭氧消化的科技來發電,如化糞垃圾及污水處理廠,原本就擁有許多可供消化的生物質能原料,只需要增加幾道手續,就能發電。而如釀酒廠、食品加工廠等,更是在製造過程中會產生許多能夠發電的原料。



*美國政府有多項補助方案*

貝克爾教授提到這項做法的諸多好處,以及目前實施的困難:“你不只獲得能源,你還減低了糞便中的病原體,而且還消除了臭味。還有其他好處,如可以販賣碳排放額度(Carbon Credit)等等。也可以在消化過程完成之後,將殘余的固體分離開來,能鋪在牛槽裏頭,或是出售當成肥料。好處實在很多。但現在的門檻是,一開始就要投資一大筆錢來建造消化設備,之後還要花很多時間來維持,讓它能順利運轉。”

事實上,能源部長朱棣文在今年5月5號就宣佈,在奧巴馬政府用來刺激經濟的《美國復蘇與再投資法案》當中,有8億美元是用來加速生物燃料的研究與實施,而各州也有自己的不同補助方案,再加上日後還能借此營利,又能同時作環保,可謂是一舉數得的投資良機。看來中國人將糞便昵稱為“黃金”,還真是有道理!