沙漠地底鹽層可能作為核廢料掩埋場

沙漠地底鹽層可能作為核廢料掩埋場

新墨西哥州距地表半英哩之下是億萬年前海洋乾涸後留下的厚鹽層,聯邦政府科學家自1970年代認為是絕佳的核廢料掩埋場,1999年後專門用於儲存Los Alamos國家實驗室和各種研發核武計畫所產生之放射性鈽廢料,方式是將鹽層鑽出空間,將鈽廢料置於其中,包覆在鈽廢料之外的鹽層因水分轉換成熱量而觸感溫熱,鹽層也因水分蒸發而更為堅硬,以每年6吋的速度包覆住貯存鈽廢料的容器,此外鹽層完全不受放射線影響,這個儲存場稱為Waste Isolation
Pilot Plant簡稱WIPP。

因為Yucca山核廢料儲存場受到內華達州政府的反對,迫使聯邦政府必須另覓核廢料儲存場後,WIPP再次受到矚目,WIPP目前僅允許儲存放射性不高但是壽命相當長的鈽廢料,禁止貯存核電所產生的高放射性核廢料。但部分專家認為經過測試後,或許WIPP可以接收原本預定貯存於Yucca山的高放射性核廢料。

當地居民對此持正反意見,支持者認為新墨西哥州地震少,氣候乾燥,而且沙漠無法種植作物,缺乏經濟效益,適合做為核廢料貯存場。反對者認為該地區蘊含石油和天然氣,要是開採不慎極有可能造成核廢料外露,WIPP所在地附近目前已經充斥開挖的抽油泵連動機,反對者認為WIPP應該繼續維持目前使用用途,若能安全運作超過30年以上,才能證明利用地理特性貯存核廢料是安全可行的。WIPP是否可擴大作為核廢料貯存地仍需要國會決定,而新墨西哥州長亦尚未決定,必須視科學上是否安全可行才能決定是否支持這項計畫。